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GNU/Linux como sistema operativo de escritorio tiene un amplio recorrido y ha adquirido una madurez y estabilidad que le convierten en una alternativa real frente a sus dos grandes rivales: Windows y Mac. Sin embargo las estadísticas son demoledoras respecto de su utilización en el entorno doméstico, no llega al 1% a nivel mundial.

Existen diversas razones para esta situación, siendo una de ellas es la dificultad de instalación para el usuario doméstico de los programas denominados «paquetes» en este sistema. Si además, lo que quieres instalar no viene en tu distribución, esta tarea puede ser un calvario.

En fechas recientes se han reunido en la sede de Suse en Núremberg, Alemania, representantes de Red Hat, Fedora, openSUSE, Ubuntu, Mandriva y Mageia (un fork de Mandriva), para abordar el problema con un sistema unificado de instalación y distribución de programas a través de AppStream, una App Store para distribuciones GNU/Linux.

Ventajas para el usuario

Existen varios sistemas de empaquetado para aplicaciones Linux, destacando “.deb”, empleado por Debian y derivadas como Ubuntu, y “.rpm” de Red Hat, utilizado también por Mandriva. Otras distribuciones emplean su propio sistema de empaquetado, como es el caso de la histórica Slackware con su formato “.txz”, sin olvidarnos de los formatos comprimidos de ficheros fuente que han de compilarse para instalar.

En los últimos años el proceso de instalación de paquetes se ha simplificado de forma considerable. La aparición de herramientas como Synaptic, DrakeRPM o el gestor de paquetes Portage de Gentoo han contribuido a ello.

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En cualquier caso, el hecho de disponer de un programa “compatible” a nivel formato para una distribución concreta, no garantiza una instalación exenta de problemas. Estamos muy lejos de la facilidad de los instaladores de Windows o Mac.

El usuario doméstico no está interesado en el aspecto técnico de las dependencias y librerías. Es más práctico para él poder buscar una imagen asociada a un programa, información sobre su funcionalidad y los comentarios de otros usuarios.

Ventajas para el programador

Esta iniciativa comportaría también beneficios para los programadores, que verían aliviada la carga de trabajo que supone el sistema actual de empaquetado y la diversidad de arquitecturas. Este planteamiento no es nuevo, hubo una tentativa de creación de binarios universales a través del formato FatElf que fracasó.

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El proyecto AppStream contempla el uso de librerías como Xapian, un motor de búsqueda de código abierto escrito en C++, accesible desde otros lenguajes como Perl , Python , PHP , Java , Tcl , C # y Ruby. Esto permitiría al programador agregar indexación y búsqueda avanzada del código adicional necesario para su programa sin necesidad de añadirlo al paquete de distribución.

Repercusión sobre le uso del sistema operativo

El proyecto aún está en fase de discusión. En los tres días que ha durado el encuentro, del 19 al 21 de enero, se ha buscado un acercamiento de ideas y estudiado caminos para alcanzar un acuerdo global que no comporta únicamente aspectos técnicos, sino también estratégicos y comerciales.

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Aquí puede estar la clave para que el proyecto AppStream tenga éxito. Cada uno de “los grandes” va a tener que ceder terreno y veremos hasta qué punto están dispuestos a hacerlo. Hay que tener presente que ahora las distribuciones principales tienen importantes padrinos detrás y sería nefasto que, de no coincidir, en vez de AppStream tengamos una App Store por distribución.

Poder descargar un programa para GNU/Linux desde cualquier distribución, para la arquitectura que sea y en un sitio centralizado con unos pocos toques de ratón, puede hacer que este sistema operativo, cuya calidad es un hecho incuestionable, se sitúe en el lugar que en justicia puede corresponderle dentro de nuestros escritorios.

No hay que olvidar dos importantes características que han popularizado el sistema del pingüino: la casi generalizada gratuidad y el hecho de que el código sea abierto garantiza que miles de ojos escudriñen cada línea de código buscando estabilidad y seguridad. Confiemos en que AppStream pronto sea una realidad.

Más información | AppStream Wiki
Web oficial | Proyecto Xapian

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